空中客车公司筹算建造航天器 将把首批火星样本送回地球

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因为尽管机器人登陆器和漫游器变得越来越先进,但它们能做的事情是有限的。如果能够将未受污染的火星岩石和土壤样本带回地球,科学家就可以更快地进行更多种类的测试,以回答火星上是否可能或曾经存在生命等问题。此外,一些样本也可以保留下来,以备新研究方法的发展。

这就是欧空局/美国宇航局联合火星样本返回项目的基本目的,当2026年地球返回轨道器搭乘阿丽亚娜6号火箭升空开始为期五年的任务时,地球返回轨道飞船将是其中的最后一个组成部分。

火星样品返回项目的第一部分是美国宇航局的“毅力号”火星车,计划于2021年2月登陆火星。该探测器将穿越火星地貌,寻找过去或现在可能存在生命的区域,并使用其配备钻头的机械臂收集样本。这些样本将被密封在管子中,留在地面上的一个或多个缓存装置中。

第二阶段,地表检索登陆器将于2026年发射。这个着陆器由一个装有机器人样品传输臂、样品取样车和火星上升器的地面平台组成。

在样品储藏处附近着陆后,"取样漫游车"将展开并驶向储藏处从而收集这些管子。然后,它将返回着陆器,机械臂将把这些管子放入火星上升飞行器的轨道样品舱中。然后,火星上升飞行器将升空,并在轨道上释放轨道样品舱。

这就是地球返回轨道器发挥作用的时候。当它在2027年抵达火星轨道时,得益于其RIT-2X离子发动机/化学推进系统的混合动力,这个重达6吨的航天器将作为地面回收着陆器和毅力号的通信中继器。当轨道样品舱发射时,地球返回轨道器将利用其自主系统与该舱会合。然后,轨道样品将被转移到地球返回轨道器上,在那里,它将在二级密封系统中被生物密封,然后被固定在地球返回轨道飞行器中。

然后,地球返回轨道器将离开火星轨道,开始其为期一年的地球之旅。最后,地球进入飞行器将被释放并重新进入地球大气层,同时地球返回轨道器进入绕太阳的轨道最后降落在犹他州的沙漠中,样品将被收集并放置在一个样品接收装置中进行检疫,然后再被释放出来进行研究。

"我们将把在Rosetta, Mars Express, Venus Express, Gaia, ATV, BepiColombo以及JUICE上获得的经验全力投入到这次任务中,以确保这次任务的成功。"空客空间系统负责人让·马克·纳斯尔说。"将样本从火星带回地球将是一项非凡的壮举,这将会把行星际科学提升到一个新的水平,空客很高兴能作为这项国际联合任务的一部分,接受这一挑战。"

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